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Comment sauver les élections d'une pandémie

L'Utah a montré à la fois comment amener plus de gens à voter et comment surmonter la résistance politique que les réformes électorales rencontrent inévitablement.

26 mars 2020

Au sud de Salt Lake City, dans l’Utah, se trouve un quartier idyllique au sommet d’une colline appelé Suncrest. Elle se trouve à seulement 24 kilomètres de la plus grande ville de l'État, mais elle ressemble à une ville de montagne tranquille. C’est également l’endroit qui illustre le mieux la solution au taux de participation électorale historiquement bas en Amérique, que l’épidémie de coronavirus menace d’aggraver encore en transformant le fait de voter en un risque pour la santé.

Bien que Suncrest ressemble à une communauté — elle a une église mormone et un restaurant — elle est divisée en deux comtés: Salt Lake et Utah. Les deux côtés sont similaires en taille de population; chacun est à 90% blanc. Aux élections de 2016, cependant, ils avaient des taux de participation électorale radicalement différents. Les habitants du comté de Suncrest à Salt Lake se sont présentés pour voter à un taux près de 18 points de pourcentage plus élevé que leurs homologues du comté d'Utah.

Qu'est-ce qui a fait la différence? Les deux comtés ont utilisé des systèmes de vote différents. Alors que le comté d'Utah a voté à l'ancienne, le comté de Salt Lake est passé à la conduite de son élection entièrement par la poste. Dans le cadre de ce système, connu sous le nom de «vote à domicile», les électeurs reçoivent leur bulletin de vote par la poste quelques semaines avant le jour du scrutin et peuvent soit le renvoyer par la poste, soit le déposer sur un site sécurisé. En d'autres termes, Suncrest a offert une expérience naturelle pour comparer le vote traditionnel au vote à domicile.

Habituellement, une réforme électorale est considérée comme réussie si elle augmente la participation électorale de quelques points de pourcentage. Le bond du taux de participation du comté de Salt Lake était à un tout autre niveau. Et la disparité n'était pas limitée à Suncrest. Lors de cette même élection, 21 des 29 comtés de l’Utah étaient passés au vote à domicile. Ces comtés avaient un taux de participation moyen de près de 9
points de pourcentage supérieurs à ceux qui ne l'ont pas fait. Le succès de ceux
les comtés ont mené six des huit restants pour essayer de voter à la maison dans le
Élections à mi-parcours de 2020, y compris le comté d'Utah. Effectivement, côté Utah de Suncrest
s'est avéré 8 points de pourcentage supérieur à ce qu'il était deux ans plus tôt.

Cela offre des leçons pour le reste du pays. L'Utah a montré à la fois comment amener plus de gens à voter et comment surmonter la résistance politique que les réformes électorales rencontrent inévitablement. Pour ce faire, il permet simplement aux comtés de participer lorsqu'ils sont prêts.

D'autres États ont également réussi avec cette approche opt-in. Washington est passé au vote à domicile sur une base de comté par comté, et l'Arizona, la Californie et le Montana sont au milieu du même processus.

Si
amener plus de gens à voter ne suffit pas, l’épidémie du nouveau coronavirus
a rendu le vote à domicile plus essentiel que jamais. Les lieux de vote sont intensément
sensibles à la propagation de la maladie, car des milliers d'électeurs se présenteront
rapprochez-vous en lignes et posez leurs mains sur les poignées de porte, les stylos et le toucher
écrans. Et les bénévoles qui travaillent dans les bureaux de vote sont en grande partie seniors
les citoyens – les plus à risque.

En ce qui concerne COVID-19, voter à la maison accomplit deux choses à la fois: il élimine le risque de transmission du virus dans les centres de vote et atténue la possibilité que les électeurs ne se présentent pas pour voter par peur d'être infectés .

Au début des années 2000, le taux de participation de l’Utah était en baisse. Les législateurs étaient préoccupés par la baisse du taux de vote en Utah. Ils recevaient des plaintes des électeurs selon lesquels il était difficile de quitter le travail le jour du scrutin. Ainsi, en 2004, l'Utah a changé la loi – permettant à tout électeur inscrit de demander un bulletin de vote par correspondance. Aucune excuse nécessaire. Les législateurs n'ont peut-être pas réalisé à quel point cette décision aurait des conséquences.

À
en même temps, les machines à voter électroniques de l’Utah étaient presque obsolètes. le
le coût d'achat de nouvelles machines était exorbitant, et les pays devraient acheter même
plus pour réduire les lignes aux bureaux de vote. Et d'autres États trouvaient
que ces machines étaient difficiles à entretenir et en proie à la sécurité
préoccupations.

Un fonctionnaire a eu une idée. Rozan Mitchell, alors directrice des élections du comté de Salt Lake, le plus grand de l'État, a noté qu'un tiers des électeurs de son comté étaient déjà inscrits pour le vote permanent des absents. Mitchell a fait valoir que l'État devrait commencer à conduire les élections entièrement par courrier, plutôt que de dépenser des millions de dollars pour continuer à faire les choses de la même manière et obtenir les mêmes résultats médiocres. Comme Mitchell l'a noté, l'Utah utilisait déjà ce système pour une grande partie de ses électeurs. «C'était comme organiser deux élections différentes», a-t-elle déclaré.

Au fur et à mesure que l'idée s'est répandue, les responsables du comté ont commencé à pousser les législateurs à leur donner plus de liberté pour tenter de voter à la maison. Le représentant de l'État, Steve Eliason, avait pensé dans le même sens. Un électeur lui avait apporté des données électorales de l'Oregon, qui utilisait le vote à domicile depuis les années 1990. Le législateur a ensuite visité les bureaux électoraux d'un comté de l'Oregon et est rentré impressionné. En 2012, il a présenté un projet de loi pour donner aux comtés de l'Utah la possibilité d'organiser des élections par courrier électronique.

À sa grande surprise, il n'a rencontré que peu de résistance de la part des deux parties. En règle générale, toute réforme électorale majeure est difficile, et il est généralement difficile de persuader les politiciens en place de modifier un système qui leur a été bénéfique. Dans ce cas, cependant, les deux parties pensaient qu'elles avaient quelque chose à gagner. Les républicains pensaient que le vote à domicile augmenterait le taux de participation des électeurs ruraux âgés, et les démocrates pensaient que cela pourrait augmenter le taux de participation des jeunes électeurs urbains ou suburbains.

En mars 2012, l'Assemblée générale de l'Utah a adopté le projet de loi et le gouverneur l'a signé. Mais la plupart des greffiers du comté ont estimé qu'il n'y avait pas assez de temps avant les élections de novembre pour passer à un système de courrier électronique. Un seul comté à travers l'État a opté pour: Duchesne, un petit comté rural du nord-est de l'Utah. Les résultats là-bas ont fait prendre note au reste de l'État. Le taux de participation de Duchesne parmi les électeurs inscrits actifs était de 6 points de pourcentage supérieur à la moyenne de tous les comtés de l'Utah à cette élection.

Bientôt,
d'autres comtés ont repris l'idée. Comme ils l'ont fait, plus ils ont découvert juste
combien de personnes ont préféré voter dans le confort de leur foyer.

Cependant, les grands comtés étaient plus réticents. Les responsables électoraux ne voulaient pas forcer des dizaines de milliers d'électeurs dans un nouveau système. Mitchell a donc adopté la logique «essayez avant d'acheter», créant des programmes pilotes de vote à domicile pour les villes du comté de Salt Lake. Pendant ce temps, de plus en plus de juridictions à travers l'État faisaient le changement. Les villes et les comtés qui ont utilisé le vote à domicile lors de leurs élections municipales de 2015 ont augmenté leur taux de participation de 39%. Après le succès de ces élections, Salt Lake County – le plus grand de l'Utah – a pris la décision de faire tapis, ouvrant la voie à l'expérience Suncrest.

Si vous demandez aux gens qui vivent à Suncrest, ils vous diront qu’ils apprécient le nouveau système. «J'ai aimé pouvoir simplement l'envoyer par la poste», a déclaré Julie Humphrey, une retraitée de 61 ans. «J'ai pu rechercher les candidats et comprendre ce qu'ils représentaient.»

Cory
Jaynes, un chef de projet âgé de 40 ans, a accepté. "C'était génial", a-t-il dit. "[I]
n'a pas eu à se rendre au bureau de vote. Parfois tu y vas et tu veux
pour pouvoir rechercher les initiatives de vote ou les candidats. C'était agréable de
pouvoir les rechercher. Lorsque vous êtes dans une cabine de vote, vous n'avez pas vraiment
trop d’occasion de le faire. »

En 2020, l'Utah ne deviendra que le quatrième État du pays à organiser des élections par courrier électronique à l'échelle de l'État – après l'Oregon, Washington et le Colorado, qui ont tous enregistré une participation plus élevée et des économies pour les contribuables. Pew Charitable Trusts a constaté que depuis 2014, le Colorado a économisé 6 $ par électeur. (Hawaï organisera également sa première élection nationale à domicile en novembre.)

Pour de nombreux États, il est trop tard pour imposer le vote dans tout le pays avant novembre. La plupart des comtés ne disposent pas de l’équipement spécialisé ni de la main-d’œuvre qualifiée nécessaires pour compter et examiner un grand nombre de bulletins de vote postés et ne seront pas en mesure de renforcer cette capacité au cours des huit prochains mois. "Vous ne pouvez pas passer de zéro à 60 en un seul cycle électoral", a déclaré Phil Keisling, qui a mis en place le vote à domicile dans l'Oregon en tant que secrétaire d'État à la fin des années 1990 et a ensuite fondé le National Vote at Home Institute.

Mais certains comtés en ont la capacité. Les États pourraient autoriser les localités à y adhérer s’ils le peuvent.

Cette stratégie s'est avérée plus efficace que de forcer une transition du vote à domicile dans tout l'État. Le Montana a tenté d'adopter une initiative de vote pour adopter le vote à la maison, mais les militants n'ont pas pu obtenir suffisamment de signatures. Les législateurs de l'Alaska ont présenté un projet de loi qui aurait rendu le vote obligatoire dans tout l'État, mais il n'a pas été adopté. Et une initiative de vote au Colorado en 2002 a également échoué. Les avocats du Colorado sont ensuite passés à une approche progressive. L'État a commencé à expérimenter le vote à domicile pour les élections primaires et spéciales. Après avoir constaté un taux de participation plus élevé et des économies d'argent, le législateur a étendu la pratique à l'échelle de l'État en 2014.

Les responsables ont déjà reconnu la nécessité d'empêcher qu'une crise de santé publique paralyse une élection présidentielle. L'Utah montre qu'une solution existe déjà. Il se trouve également qu'il y a des leçons encore plus larges au-delà de la façon de voter lors d'une pandémie.

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