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Des conseillers écono- miques face à des mesures coercitives

Ecsponent Financial Services et les conseillers financiers de son réseau de distribution font face à des mesures d'application «substantielles» de la part du Financial Sector Conduct Authority (FSCA) pour avoir commercialisé les actions privilégiées à haut risque d'Ecsponent auprès des retraités, qui représentent une grande partie des investisseurs qui risquent de perdre leur argent dans le groupe de services financiers et de capital-investissement basé à Pretoria.

Dans une annonce des Sénateurs la semaine dernière, Ecsponent a déclaré qu'il manquerait à ses obligations de paiement d'actions privilégiées de R188,3 millions en mars.

Les conseillers avaient agressivement commercialisé les actions privilégiées d’Ecsponent comme des placements sûrs et générateurs de revenus pour les retraités, dont beaucoup utilisaient les versements mensuels pour compléter leurs pensions. Les investissements ont rapporté jusqu'à 12,5% par an.

Les actions privilégiées sont supérieures aux actions ordinaires en ce qu'elles paient des dividendes fixes aux investisseurs. Mais, comme les actions ordinaires, elles sont à haut risque et ne valent que la société qui les émet. Les actions privilégiées sont plus anciennes que les actions ordinaires mais plus juniors que les prêts accordés par les banques en termes de créances sur les actifs d’une entreprise en cas de liquidation. Les investisseurs ont investi plus de 2 milliards de rands.

Ecsponent dit que, techniquement, il n'y a pas encore eu de défaut. «Un défaut ne se produira qu'à la date réelle du paiement prévu en mars. L'annonce faite par Ecsponent Limited à Sens vendredi 21 février 2020 a confirmé qu'elle ne sera pas en mesure de payer les obligations de dividende dues en mars 2020. »

Ecsponent a déclaré qu'il étudie actuellement plusieurs options liées à la restructuration du capital et à d'autres formes de financement. "Les options envisagées sont les suivantes: modifier les conditions générales des classes d'actions privilégiées actuelles pour qu'elles correspondent aux rendements attendus de la base d'actifs actuelle du portefeuille d'Ecsponent; offrir aux actionnaires privilégiés la possibilité de convertir leurs actions privilégiées en une nouvelle classe d'actions de préférence, dont le profil de rendement sera structuré de manière à correspondre aux rendements attendus de la base d'actifs actuelle du portefeuille d'Ecsponent; ou la conversion de toutes les actions de préférence en actions ordinaires, cotées à la JSE. »

Les actions ordinaires du groupe cotées JSE sont tombées à seulement 2c la semaine dernière.

Gerhard van Deventer, chef des enquêtes au FSCA, a déclaré avoir lancé une enquête sur la commercialisation des actions privilégiées par Ecsponent Financial Services il y a quelque temps.

«Chaque fournisseur de services financiers doit effectuer des tests d'adéquation lorsqu'il donne des conseils sur les produits», explique Van Deventer. "La question est de savoir si le risque du produit correspond à votre appétit pour le risque."

Selon lui, la vente de produits à haut risque aux retraités déclenche un signal d'alarme, et le FSCA a compris que la base de données «s'adressait» aux personnes âgées. Les actions privilégiées d’une petite société cotée sont «nettement inadaptées» aux clients qui investissent toutes leurs économies.

Mais Ecsponent nie avoir ciblé les retraités, affirmant que les actions privilégiées étaient ouvertes au grand public.

Il y a deux ans, cependant, le FSCA a pris des mesures pour protéger les investisseurs. Van Deventer déclare: «Notre première priorité était de mettre les clients en sécurité, alors Ecsponent Financial Services s'est engagé à donner aux clients inadaptés la possibilité de sortir. Ce processus n'est cependant pas terminé. Il ne s’agit pas de clients qui peuvent se permettre le risque élevé, mais des retraités qui ne peuvent pas se le permettre. »

Un éminent commentateur en investissement, Magnus Heystek de Brenthurst Wealth, a fait entendre sa voix contre Ecsponent. Il dit qu'ils ont mené une campagne de marketing très agressive, faisant de leurs produits des «investissements sûrs et générateurs de revenus». Mais Brenthurst n'a pas compris le modèle économique et a donc refusé d'y toucher.

Ils ont également fait la promotion de leur inscription au JSE. «Ils avaient des responsables de haut niveau – des personnes très âgées dans l'industrie», dit-il. "Qu'est-ce qui pourrait mal se passer?"

Heystek dit que les investisseurs ne se demandaient pas où Ecsponent investissait leur argent, ni comment ils rembourseraient leurs investisseurs: ils étaient charmés par les promesses de rendements élevés.

«Ecsponent a déclaré ouvertement qu’ils investissaient dans de petites entreprises à haut risque, qui devaient rembourser les prêts. Ces entreprises, micro-prêteurs et entreprises de biotechnologie, n'étaient pas des investissements sans risque. Avec un ralentissement de l'économie, ils n'ont pas pu rembourser les prêts. »

Heystek attribue l'effondrement à une combinaison d'ignorance et d'avidité des consommateurs. «Un client, un ingénieur astucieux, n'était pas satisfait de nos retours de 9%, alors il a apporté son argent à Ecsponent – il a perdu ses 20 millions de rands. Ainsi, même les gens intelligents ont perdu beaucoup d'argent. »

Ecsponent évoluait toujours sur le JSE cette semaine, malgré l'annonce par défaut. Le JSE n'a pas répondu dans les délais.

Van Deventer dit que cela aurait pu être pire, car certains investisseurs ont encaissé tôt ou leurs investissements sont arrivés à échéance, mais "il n'y a pas vraiment de bonnes nouvelles ici".

"Notre préoccupation est qu'il y a beaucoup de postes vacants, les retraités qui ne peuvent pas se permettre de perdre cet argent."

Il dit que les mesures d'application de la loi de l'autorité n'étaient pas plafonnées, de sorte que la direction pourrait être exclue et des sanctions financières imposées. Tout dépend de la façon dont Ecsponent Financial Services traite avec les investisseurs, pour garantir que les clients vulnérables ne subissent pas de pertes.

«Ils ont vendu le produit, ils seront donc tenus responsables et responsables. Nous ne voulons pas savoir pourquoi cela s'est produit; nous voulons seulement savoir que cela s'est produit et que de nombreuses personnes sont susceptibles d'être exposées. "

Le cofondateur de Gradidge-Mahura Investments, Craig Gradidge, ne se dit pas surpris du défaut. «Il y avait un décalage certain en termes de [Ecsponent’s] modèle de financement et des taux d’intérêt attractifs et investir dans des entreprises en phase de démarrage. »

Gradridge affirme que les retraités sont de plus en plus désespérés. «S'il y a une baisse des taux d'intérêt, ils frappent. Les rendements élevés attirent généralement les retraités. Ils n’ont pas assez dans leur pension pour survivre et [in this case] n'a pas reçu les bons conseils. "

Pour les investisseurs, la meilleure option serait à l’heure actuelle de s’adresser au médiateur FAIS et de réclamer une indemnité professionnelle aux conseillers. "Je ne vois pas d'autre moyen", dit-il.

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