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La maltraitance des personnes âgées dans les résidences Smphony peut être évitée. Voici comment protéger l'épargne des seniors

En tant que communauté, nous comptons sur les établissements de soins de longue durée, tels que les centres de vie assistée et les maisons de soins infirmiers, pour aider à prendre soin de nos citoyens vieillissants et vulnérables d'une manière douce, attentionnée et respectueuse, honorant leur longue vie et leurs nombreuses expériences.

C'est certainement ce que nous aurions souhaité pour Grace Watanabe, une survivante japonaise américaine de 98 ans des camps d'internement japonais de la Seconde Guerre mondiale et une fonctionnaire de longue date qui a passé des années à travailler pour le ministère américain de la Santé et des Services sociaux et a économisé beaucoup de son salaire pour sa retraite.

Les travailleurs ont accepté de l'argent

Comme Mme Watanabe est devenue fragile et avait besoin de plus de soins, elle a déménagé aux résidences Symphony de Lincoln Park, croyant que l'établissement la protégerait et prendrait soin d'elle. Ses frères et sœurs étaient décédés et elle n'avait pas de famille, alors Watanabe est devenue de plus en plus dépendante de Symphony, leur versant plus de 3 600 $ par mois pour ses soins.

En plus de ces frais, pendant le séjour de Watanabe à Symphony, sept travailleurs ont reçu plus de 700 000 $ de sa part. Les travailleurs disent que l'argent leur a été donné en cadeau.

En octobre, deux de ces travailleurs, Tameeka Wolfe, chef d'entreprise de la maison de soins infirmiers, et Christina Wright, son directrice d'activité, ont été arrêtés et accusés d'un chef d'accusation d'exploitation financière d'une personne âgée pour avoir prétendument volé 136 900 $ et 205 197 $ respectivement à Watanabe. Les procureurs disent que les femmes se sont écrites elles-mêmes sur le compte bancaire de Watanabe sans sa permission et quand Watanabe n'avait pas la capacité cognitive de consentir.

Mon bureau est le tuteur désigné par Grace Watanabe. Nous sommes intervenus lorsque cette situation a été découverte et l'avons retirée de Symphony, la transférant dans un autre établissement avec notre surveillance et avons pris des mesures immédiates pour protéger ses économies restantes. La pleine justice pour Watanabe exige à la fois que les auteurs soient traduits en justice pénalement et que nous récupérions son argent, ce que nous recherchons dans le cadre d'un procès civil que nous avons intenté contre Symphony, ses sociétés mères et ses employés.

Outrage au tribunal

Alors que nous avançons dans la poursuite, Symphony a calé et retardé à chaque occasion, programmant les dépositions de témoins puis les annulant plusieurs fois. Lors d'une audience le 20 septembre, la juge Aicha MacCarthy a jugé Symphony coupable d'outrage au tribunal et leur a infligé une amende tous les jours jusqu'à ce qu'ils se conforment à l'ordonnance de dépôt de quatre personnes. Symphony a fait appel de l'ordonnance.

La justice différée dans ce cas est, en effet, justice refusée: Watanabe a 98 ans.

Alors que nous demandons justice pour Watanabe et d'autres, nous voyons les limites de l'utilisation des systèmes de justice pénale et civile pour traiter ces affaires. Le temps presse et ce sont des processus délibératifs lents.

Arnaques et exploitation

Il y a des millions de résidents américains plus âgés dont l'épargne-vie ou les fonds de retraite sont en danger en ce moment: les personnes âgées perdent jusqu'à 36 milliards de dollars chaque année à cause d'escroqueries et d'exploitation financière.

Parce que les recours juridiques sont si difficiles à poursuivre et si lents à arriver, nous devons nous concentrer sur la façon dont nous pouvons empêcher que cela se produise et comment mieux protéger les personnes vulnérables comme Grace Watanabe.

Une façon serait de mettre en place un système d'alerte lorsque des sommes d'argent importantes ou fréquentes sont retirées de comptes ou que des frais inhabituels surviennent sur une ligne de crédit. Les banques et les sociétés de gestion financière le font déjà lorsque le montant dépasse 10 000 $ ou sur demande pour tout montant; il ne serait pas difficile de mettre en place des alertes similaires pour les titulaires de compte âgés sans fouler aux pieds leur autosuffisance.

La réduction des quantités d'alerte et la commercialisation intensive des programmes d'alerte seraient un service pour tous, en particulier les personnes âgées.

Dans cet esprit, l'agence d'autorégulation de Wall Street FINRA dit aux courtiers en valeurs mobilières d'encourager les titulaires de compte à répertorier une personne de confiance qui peut être alertée si l'activité financière sur leur compte signale une arnaque potentielle. Les banques n'offrent pas actuellement ce programme; nous pouvons et devons faire pression sur les banques de l'Illinois pour commencer à le faire.

Au bureau du Tuteur public, nous travaillons dur pour protéger les personnes dont nous avons la charge; nous gérons environ 100 millions de dollars d'actifs appartenant à des personnes sous tutelle. Au cours des dix dernières années, nous avons récupéré plus de 50 millions de dollars d'actifs qui leur avaient été volés avant qu'ils ne bénéficient de la protection d'un tuteur. Pourtant, nous ne pouvons pas protéger les millions de personnes âgées hors de nos soins. Les banques et les institutions financières peuvent certainement faire plus pour protéger leurs clients et clients les plus vulnérables.

Interdiction des «cadeaux»

Un autre outil important est pour l'Illinois d'exiger des maisons de soins infirmiers, des centres de vie assistée et des établissements de soins de longue durée de mettre en œuvre des interdictions de «cadeaux» financiers aux employés et de les faire respecter. Conformément à la politique de l'entreprise, les sept employés de Symphony qui ont pris l'argent de Mme Watanabe n'étaient pas censés accepter les cadeaux des résidents – mais l'administration de Symphony n'a pas activement appliqué cette règle. Ils ont licencié les travailleurs après coup, mais cela n’a pas empêché l’argent de Watanabe d’aller avec eux.

En formant les travailleurs à ne pas accepter de cadeaux financiers et en appliquant cette interdiction avec des procédures de «récupération» exigeant le retour de l'argent, les maisons de soins infirmiers et les résidences-services créeraient une couche de protection supplémentaire pour leurs résidents.

Avec le vieillissement des baby-boomers, nous aurons bientôt le plus grand nombre de personnes âgées dans l'histoire de notre pays. Nous savons que les personnes âgées sont de plus en plus ciblées par les prédateurs financiers et chaque dollar perdu peut mettre leur survie en danger. Nous voulons que nos personnes âgées vulnérables soient bien prises en charge pendant leurs années de coucher du soleil, ne soient pas maltraitées.

Nous devons maintenant intervenir au niveau de la ville, du comté et de l'État et exiger que les législateurs et les institutions financières protègent les autres Grace Watanabes des escroqueries et des escrocs.

Charles P. Golbert est le tuteur public du comté de Cook.

Envoyez des lettres à: letters@suntimes.com.

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