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La poste américaine a besoin d'un renflouement contre les coronavirus

Le US Postal Service, comme de nombreuses entreprises américaines, souffre d'une forte baisse de la demande en raison de la crise des coronavirus: la semaine dernière, les membres du Congrès ont été informés qu'il "manquerait d'argent" en septembre sans aide fédérale.

Les démocrates du Congrès ont largement accepté cette demande, ajoutant le financement de l'USPS à leur liste de priorités pour un quatrième projet de loi de secours sur les coronavirus.

Les républicains au Congrès, quant à eux, restent étroitement concentrés sur la mise de plus d'argent dans le programme de protection des chèques de paie pour les petites entreprises – et sont opposés à l'élargissement de la portée de ce qui sera envisagé dans le prochain projet de loi.

Mais l'administration Trump semble également être particulièrement hostile à l'idée d'un plan de sauvetage des services postaux. Son dégoût pour un sauvetage postal fusionne la préférence générique des conservateurs idéologiques pour la privatisation postale avec le blocage du président sur l'idée que l'USPS donne à Amazon un accord amoureux sur le transport maritime.

En général, la complexité de la politique postale à long terme aux États-Unis est complexe, mais la crise immédiate est en fait assez simple: les volumes de courrier plongent, entraînant une baisse des revenus USPS. Et à moins que quelque chose ne soit fait assez rapidement pour compenser ces pertes de revenus, il est difficile de voir comment des licenciements et des réductions de service importants peuvent être évités.

Le problème à long terme du service postal

Le service postal a été organisé de différentes manières à travers l'histoire américaine, mais son paradigme moderne, datant des années 1970, dicte que l'USPS est censé être une entité du secteur public autofinancée et indépendante.

Et au cœur de cette entité se trouve une négociation bilatérale. D'une part, le service postal obtient le monopole de la fourniture de services de courrier quotidien. D'un autre côté, le service postal prend en charge une série d'obligations de service public qu'une entreprise privée ne fournirait pas – notamment la livraison quotidienne du courrier et des tarifs forfaitaires quel que soit l'endroit où vous habitez.

Mais le volume du courrier de première classe – la source de la part du lion des revenus USPS et la pierre angulaire de son monopole et de ses obligations de service universel – a culminé en 2001 à 104 milliards d'envois. La baisse a été assez régulière depuis lors, tombant à seulement 55 milliards de pièces en 2020. Le coût du respect des obligations de service de base de l'USPS, en revanche, est resté essentiellement stable, créant un problème financier évident.

Il y a peu de raisons de penser que le déclin du courrier papier s'inversera à l'avenir, donc une réponse possible serait de réduire les coûts en fermant les bureaux de poste, en annulant la livraison le samedi et en licenciant des travailleurs. Le Congrès s'y est généralement opposé, poussant le service postal à trouver à la place de nouvelles sources de revenus telles que ses activités de livraison de colis dans lesquelles il est en concurrence avec UPS, Federal Express et d'autres sociétés privées.

Quelques autres solutions ont été proposées, mais aucune ne s'est installée. Par exemple, de nombreuses personnes de gauche aimeraient voir les lois modifiées pour permettre à l'USPS de commencer à offrir des services bancaires à la fois pour augmenter les revenus et créer une option publique qui serait en concurrence avec les banques privées. À droite, la préférence générale est de privatiser les services postaux (ce qui se passe en grande partie en Europe) et de mettre fin à la combinaison de monopoles spéciaux et d'obligations de service spécial qui régit actuellement les frais de port.

En 2006, un congrès républicain boiteux a fait monter la pression sur la privatisation en forçant le service postal à préfinancer des décennies de dépenses de retraite et de santé pour les retraités en investissant dans des obligations d'État à faible rendement. Cette lourde obligation a rendu l'USPS techniquement insolvable avant que le coronavirus ne frappe. Mais plutôt que d’atteindre le résultat escompté qui semble avoir été de stimuler la privatisation, dans la pratique, cela a surtout servi à donner aux opposants à la privatisation quelque chose à redire plutôt qu’à remédier au déclin sous-jacent du modèle commercial de l’USPS. En cours de route, cependant, USPS a trouvé un nouveau secteur d'activité prometteur en tant qu'entrepreneur fournissant des packages Amazon.

Donald Trump déteste vraiment Amazon

À l'automne 2016, le PDG d'Amazon, Jeff Bezos, a accusé Donald Trump d '«éroder notre démocratie».

Et tandis que certains PDG majeurs de la technologie, comme Tim Cook d'Apple, ont fait tout leur possible pour embrasser Trump depuis qu'il est devenu président, Bezos ne l'a pas fait en grande partie. Au lieu de cela, le principal porte-parole d'Amazon est Jay Carney, qui a été secrétaire de presse de la Maison Blanche sous le président Barack Obama et qui a parfois formulé de sévères critiques à l'encontre de l'administration Trump pour un large éventail de motifs.

Bezos est également propriétaire du Washington Post, et Trump n'a pas caché son désir d'utiliser le pouvoir du gouvernement pour punir Amazon financièrement à moins que le Post ne modifie sa couverture de lui. Facebook semble avoir prêté attention à ce message et modifié délibérément ses pratiques éditoriales pour essayer d'assurer un traitement réglementaire plus favorable de la part de l'administration Trump. Le Post, qui est dirigé par des journalistes professionnels avec éthique, a refusé de faire de même. Ajoutant à la tension entre les parties, il y a actuellement un litige en cours pour explorer les allégations selon lesquelles l'annulation très irrégulière par Trump d'un contrat militaire majeur avec Amazon était motivée par un remboursement partisan.

Dans le contexte de cette querelle, Trump a poussé le service postal à commencer à augmenter les prix qu'il facture à Amazon.

Josh Barro, du magazine new-yorkais, a creusé le fond de la controverse sur les prix des colis et conclut que l'affirmation de Trump selon laquelle le service postal pourrait améliorer sa situation financière en doublant ce qu'il facture à Amazon est fausse. Le problème clé est qu'en raison des obligations de service universel de l'USPS, il ne peut pas réduire considérablement son empreinte immobilière ou le nombre de camions qu'il envoie pour traverser le pays. La raison pour laquelle il offre de bons tarifs à Amazon est que les installations qu'il utilise seraient autrement à moitié vides. Augmenter les prix sans effectuer d'autres changements opérationnels pourrait conduire Amazon à chercher ailleurs des services de livraison, ce qui laisserait le bureau de poste dans une situation financière encore plus désespérée.

Ce qui est vrai, cependant, c'est que si USPS était privatisé et que ses obligations spéciales disparaissaient, il serait possible – et maximisant les profits – pour le futur hypothétique USPS de facturer des tarifs plus élevés à Amazon. En d'autres termes, l'objectif conservateur de longue date de la privatisation postale correspond bien au programme personnel de Trump de punir le Washington Post. Mais il n'est pas vrai que le trempage d'Amazon fournirait en soi au service postal un moyen de sortir de ses problèmes financiers.

Les démocrates veulent sauver le service postal

USPS se classe systématiquement comme l'agence gouvernementale la plus populaire. Il emploie beaucoup de travailleurs syndiqués et ses pratiques commerciales les plus coûteuses aident les communautés rurales qui reçoivent un poids disproportionné dans le processus politique.

Par conséquent, depuis longtemps, les démocrates ont tendance à dire que le gouvernement fédéral devrait soit subventionner directement les services postaux, soit les aider en modifiant les règles pour permettre à l'USPS d'accéder à davantage de secteurs d'activité comme les services bancaires.

La crise aiguë provoquée par le coronavirus oblige l'USPS à demander ouvertement le soutien du gouvernement, les démocrates de la Chambre décrivant une proposition de 25 milliards de dollars en subventions de fonctionnement, 25 milliards de dollars en subventions d'investissement pour la modernisation et 25 milliards de dollars en prêts garantis du Trésor.

Trump, en revanche, a souligné ses idées fausses sur Amazon en tant que solution qui résoudrait en quelque sorte simultanément les problèmes à court et à long terme.

"Ils doivent augmenter les prix pour ces entreprises qui entrent et déposent des milliers de colis sur le sol de la poste et disent:" Livrez-le "", a-t-il déclaré lors d'une conférence de presse la semaine dernière. "Et s’ils augmentaient les prix de beaucoup, alors vous découvririez que la poste pourrait gagner de l’argent ou atteindre le seuil de rentabilité. Mais ils ne font pas ça. Et j'essaie de comprendre pourquoi. "

Rien de tout cela n'est vrai, et que Amazon soit facturé à des prix plus élevés ou non, l'agence va faire faillite parce que les gens n'envoient pas assez de courrier.

De toutes les choses pour lesquelles le gouvernement fédéral pourrait dépenser de l'argent, subventionner la livraison du courrier papier six jours par semaine ne m'a jamais paru personnellement une proposition de valeur particulièrement convaincante. Mais étant donné la popularité de l'USPS auprès du public, il n'est pas vraiment clair pourquoi dépenser de l'argent dans ce domaine serait un gros problème autre qu'une opposition de principe à ce que le gouvernement fasse quoi que ce soit.

Dans les circonstances immédiates de l'effondrement de l'économie nationale qui coïncide avec un recensement, une forte augmentation de la dépendance des gens à l'égard des services de livraison et la nécessité potentielle de convertir l'ensemble des élections d'automne en vote par correspondance, le licenciement de tonnes de postiers semble évidemment peu serviable. Mais à moins que le Congrès ne parvienne à un accord, c'est la situation à laquelle ils seront confrontés d'ici la fin de l'été.

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