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Pour le nombre croissant de villes américaines en difficulté, le ralentissement est arrivé

Une intersection du centre-ville à Harvey, Ill.

L'usine de fabrication de LB Steel à Harvey, Ill.

Christopher Clark, le maire de Harvey, Ill.

Eugene Spikes travaille depuis sept mois chez Sterling Site Access Solutions à Harvey, Ill.

4/4 DIAPOSITIVES

Un boom dans certaines grandes régions métropolitaines a masqué la faiblesse budgétaire des villes liée à la contraction des industries.

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HARVEY, Illinois. – Christopher Clark a été élu maire l'année dernière, s'engageant à demander des réductions de taxes sur les entreprises et une baisse des factures d'eau. C'étaient des objectifs populaires qui semblaient atteindre étant donné que les revenus de la ville avaient augmenté presque chaque année depuis la récession.

À son arrivée au pouvoir, M. Clark a rapidement compris que les progrès de la ville étaient au point mort. Les recouvrements d'impôts fonciers ont diminué et les entreprises ont supprimé des emplois. Une baisse des revenus de la ville, associée à une augmentation des paiements de la dette, signifiait qu'il n'y aurait aucun allégement des taxes professionnelles ou des factures d'eau.

"Nous devons juste trouver des moyens de faire plus avec moins", a déclaré M. Clark, faisant écho à un mantra familier faisant surface dans des dizaines de villes américaines.

Une décennie de croissance de l'économie américaine a permis aux villes de combler les trous budgétaires laissés par la crise financière et la récession. Un nombre surprenant voit maintenant de nouveaux signes de troubles.

La proportion de villes américaines s'attendant à une baisse des revenus des fonds généraux de plus de 3% à la clôture des livres de l'exercice 2020 est passée de 17% à 17% à l'exercice 2020, après ajustement pour l'inflation. C'est l'une des conclusions d'une analyse du Wall Street Journal des données recueillies auprès de 478 municipalités américaines par la National League of Cities, un groupe de défense.

Les revenus totaux du fonds général déclarés par ces villes – des régions qui s'étendent aux États-Unis – devraient être inférieurs au cours de l'exercice 2020 par rapport à l'exercice 2020, ajusté en fonction de l'inflation, la première baisse de ce type en sept ans. Les villes de l'enquête varient en population de quelques dizaines de milliers à des millions.

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Les recettes du fonds général représentent généralement des dollars non affectés à un usage spécifique, un pot d'argent flexible à dépenser pour les biens et services publics.

"C'est un gros problème lorsque de nombreuses villes sont préoccupées par l'avenir à court terme", a déclaré Matt Fabian, partenaire de la société de recherche sur les obligations municipales Municipal Market Analytics. «Peut-être qu’ils n’engagent pas de nouveaux policiers aussi rapidement qu’auparavant…

Les villes américaines s'en sortent généralement mieux que les communautés rurales, portées par l'expansion américaine. Pourtant, le boom dans des régions métropolitaines telles que Denver, Salt Lake City et Nashville, Tenn., A masqué la faiblesse budgétaire dans les villes liées à la fabrication et à d'autres industries en déclin.

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Les retombées de la maladie des coronavirus sur l'économie américaine et les budgets des villes constituent un autre revers potentiel. La semaine dernière, la ville de New York a tenu des réunions quotidiennes de conseillers en retraite et la Californie a lancé un avertissement aux investisseurs potentiels dans les obligations municipales.

Toutes les régions des États-Unis contiennent des villes qui perdent du terrain fiscal, selon le Journal. Dans l'Ouest, 29% des villes prévoyaient une baisse de plus de 3% des revenus des fonds généraux au cours de l'exercice 2020, contre 18% au cours de l'exercice 2020. Au Sud, la proportion de villes signalant une baisse des revenus est passée de 20 à 16%. %, en utilisant la même mesure; dans le Nord-Est, il est passé à 31% contre 14%.

D'un autre côté, près de 60% des villes américaines ont fait état d'une augmentation des revenus des fonds généraux qui a dépassé l'inflation au cours de l'exercice 2020. Pourtant, même dans ce groupe, les attentes se sont estompées: les villes prévoyant une croissance similaire au cours de l'exercice 2020 sont tombées à 53%.

La stagnation ou la baisse des revenus sont plus faciles à gérer pour les villes en croissance de l'Ouest et du Sud. En Nouvelle-Angleterre et dans le Midwest, de nombreux endroits sont aux prises avec des pertes de population et d'industrie.

Les pertes d'emplois ont été les plus touchées dans les villes qui ont à peine suivi le rythme des dépenses pendant la reprise. Des budgets plus serrés des ménages se traduisent par des allocations de taxe de vente plus faibles. Les populations de la ville diminuent lorsque les résidents suivent des emplois à l'extérieur de la ville, ce qui nuit aux prix des maisons, au commerce et aux taxes foncières.

Les baisses des recettes générales ont frappé le plus tôt dans le Midwest, où les revenus combinés des villes ajustés à l'inflation ont chuté de 4,3% au cours de l'exercice 2020 par rapport à 2017, a révélé le Journal.

Au cours des 12 mois se terminant en novembre, 28 régions métropolitaines du Midwest ont perdu des emplois dans le secteur manufacturier, selon le Bureau of Labor Statistics, notamment Detroit, Youngstown, Ohio et Louisville, Ky.

Certaines pertes découlent de l'évolution de l'économie mondiale et des perturbations de la guerre commerciale américano-chinoise. À Blue Springs, dans le Missouri, qui compte 55 000 habitants, un fabricant de pièces d'automobiles a annoncé l'automne dernier la fermeture de son usine pour réduire ses coûts, ce qui représente une perte de plus de 150 emplois locaux. Les opérations se déplacent à Monterrey, au Mexique, a déclaré un dirigeant de la société. La ville s'attend à ce que les revenus du fonds général diminuent légèrement pour l'exercice en cours, qui se termine le 30 septembre.

D'autres catastrophes sont sorties de nulle part. À Wichita, dans le Kan., La société aérospatiale Spirit AeroSystems Inc. a annoncé en janvier qu'elle licenciait 2 800 travailleurs après la décision de Boeing Co. de suspendre la production de son 737 MAX.

Pension IOU

De nombreuses villes fonctionnant avec peu de marge de manœuvre budgétaire transpirent pour couvrir les opérations quotidiennes de la ville sous le poids de l'augmentation des coûts de retraite et des emprunts antérieurs.

Selon une analyse des données de Merritt Research Services, les obligations et obligations de retraite dues par environ 1000 villes américaines ont grimpé de près de 25% à environ 500 milliards de dollars en 2020 par rapport à 2013. Environ 50 millions d'Américains vivent dans des villes qui consacrent au moins un cinquième de leurs dépenses annuelles à l'endettement.

Selon une étude de J.P.Morgan Asset Management, jusqu'à 20 des plus grandes villes américaines pourraient être confrontées à des réductions de services ou à des augmentations d'impôts pour couvrir les coûts des retraites, des soins de santé des retraités et des intérêts sur la dette obligataire. New Haven, Conn., Et Jersey City, N.J., par exemple, ont augmenté les impôts l'année dernière pour couvrir ces dépenses.

Peu de municipalités sont dans un trou plus profond pour leur taille que Harvey, une ville de 24 641 habitants fondée en 1891 par un magnat du bois d'oeuvre.

Harvey, situé à environ 17 miles au sud du centre-ville de Chicago, est devenu un centre industriel, produisant des silencieux pour voitures, du matériel agricole et minier et des pièces d'avion militaire. Lorsque M. Clark, le nouveau maire, est né il y a un demi-siècle, la population était de près de 35 000 habitants. Selon le recensement de 1970, environ 46% des hommes de plus de 16 ans occupés travaillaient dans le secteur manufacturier.

«Tout le monde avait une belle cour clôturée», se souvient M. Clark de son quartier d'enfance. "Il y avait une Cadillac ou une Lincoln devant." Le centre commercial local Dixie Square comptait plus de 50 magasins, dont Woolworth et Montgomery Ward.

M. Clark a conduit un chariot élévateur avant d'obtenir une bourse d'études en droit. Il a ouvert son cabinet il y a 10 ans dans une ancienne bijouterie du centre-ville.

Les usines ont fermé dans les années 80, emportant des emplois avec elles. En 1990, près de 15% des hommes de 25 à 54 ans étaient au chômage, selon le recensement. Le centre commercial Dixie Square a été démoli en 2012 après sa fermeture des années plus tôt.

Les résidents de longue date se sont dispersés dans d'autres États. Pendant des années, ils ont organisé des rassemblements annuels, appelés «Harvey Days», en Floride, en Californie et en Arizona. Les retrouvailles ont attiré des milliers de personnes qui avaient vécu, travaillé ou fréquenté le lycée à Harvey, a déclaré Carl Durnavich, qui a aidé à organiser bon nombre d'entre elles.

Après la crise financière, les services municipaux ont touché le fond. Les lampadaires cassés n'ont pas été réparés, et le service d'incendie était en panne à une seule pompe à incendie en état de marche. Les pompiers qui ne pouvaient pas monter à bord se sont entassés dans une camionnette, a déclaré Ron DeYoung, président de l'Association internationale des pompiers, section locale 471.

La reprise économique a finalement frappé la ville. L'un des derniers fabricants de la ville, Sterling Site Access Solutions, qui chevauche Harvey et la ville adjacente de Phoenix, en Illinois, a ajouté environ 100 emplois entre 2013 et 2020. Environ la moitié étaient des postes de fabrication qualifiés. L'usine locale d'un fabricant de lubrifiants international a également augmenté ses effectifs.

En 2020, le nombre total d'emplois dans le secteur privé de la ville a augmenté pour la première fois en six ans, selon un rapport de l'État. Puis, l'année suivante, le nombre d'emplois a chuté, érodant la plupart des gains.

Les électeurs ont choisi M. Clark, un échevin franc, comme maire. Les employeurs locaux l'ont salué comme un allié. Dans les semaines qui ont suivi l’inauguration de M. Clark, les résidents ont signalé que certaines ruelles avaient été déblayées pour la première fois depuis des années.

Acte d'équilibre

Harvey semblait prêt pour un revirement. Des signes de détresse sont apparus à la place. Les impôts fonciers, la plus importante source de revenus de la ville, ont diminué au cours de l'exercice 2020, qui s'est terminé le 30 avril 2020. La baisse n'a été signalée qu'une fois l'audit terminé en octobre.

L'augmentation des taux pour compenser les pertes risquait de faire fuir les résidents et les entreprises. Sterling a ouvert une nouvelle usine l'année dernière, mais c'était au Texas. Carter Sterling, chef de la direction de la société, a déclaré qu'il avait décidé de se développer hors de l'État, en partie parce que les impôts fonciers à Harvey et à Phoenix voisin étaient trop élevés. Les propriétaires immobiliers à Harvey paient certains des taux les plus élevés de la région métropolitaine de Chicago, selon une analyse de la Civic Federation, un groupe de surveillance soutenu par les entreprises.

David Abshire, vice-président de LB Steel, un fabricant local, a déclaré que les taux d'imposition foncière de la ville décourageaient les nouvelles affaires, en particulier avec les services municipaux en deçà. M. Clark n'envisage pas de réduire les impôts fonciers, a-t-il dit, car la ville a besoin d'argent.

M. Abshire a fait l'éloge du travail du maire jusqu'à présent, mais il a dit qu'il attendait toujours que la ville rase le bâtiment qui s'effondre en face de LB Steel. Cela fait une mauvaise impression sur les cadres de fabrication qu'il invite à voir ses installations de près de 500 000 pieds carrés.

"Nous avons des clients de classe mondiale qui viennent ici", a déclaré M. Abshire. "Ils disent:" Whoa, je ne sais même pas si je dois conduire ici. ""

Les responsables de la ville ont déclaré qu'ils travaillaient sur l'obtention de fonds pour démolir de nombreuses structures vacantes dans la ville.

Les décisions de son prédécesseur, Eric Kellogg, ont fait grimper la dette obligataire totale de la ville à 35 millions de dollars. Son passif envers les caisses de retraite des policiers et des pompiers a atteint 82 millions de dollars. L'utilisation d'une partie du produit des obligations a été examinée de près par la Securities and Exchange Commission, qui a accusé l'ancien maire de fraude après avoir découvert que la ville avait dépensé l'argent des investisseurs pour un projet d'hôtel sur la masse salariale. Dans un règlement civil avec la SEC, M. Kellogg a accepté de rester à l'écart des futures transactions obligataires. Il n'a pas répondu aux demandes de commentaires.

En 2020, l'État a commencé à saisir des millions de dollars de revenus de la ville pour remplir les caisses de retraite. Comme de nombreuses villes, Harvey avait depuis longtemps effectué des paiements inférieurs aux besoins pour gonfler les obligations de retraite. Pendant le mandat de M. Kellogg, la ville n'a rien versé aux fonds de pension de la police et des pompiers pendant plusieurs années, selon les rapports financiers de la ville.

La ville dispose de moins de 33 cents pour chaque dollar d'avantages qu'elle a promis aux officiers de police retraités et actifs et d'environ 17 cents pour chaque dollar dû aux pompiers retraités et actifs, selon les archives de la ville. Pour mesurer sa contraction, Harvey envoie des chèques de paie à plus de pompiers retraités que de travailleurs.

Avant de prendre ses fonctions, M. Clark espérait que les représentants de la police et des caisses de retraite des pompiers accepteraient d'accepter des paiements plus modestes sur une plus longue période, ce qui donnerait à la ville plus de latitude pour les dépenses urgentes. Les responsables du Fonds ne sont pas d'accord.

Apporter une reprise économique à Harvey sera un énorme défi, a déclaré la conseillère municipale Shirley Drewenski, administratrice d'université. Sa maison de 3 chambres, construite par ses parents, était évaluée à 46 580 $ par le bureau de l’évaluateur du comté, moins que ce qu’elle avait payé pour sa nouvelle voiture.

M. Clark s'efforce de tirer le meilleur parti de ses revenus. Le service des travaux publics de la ville a acheté deux nouveaux chasse-neige et de nouvelles tondeuses. Certains lampadaires devraient être réparés grâce à une subvention pour l'éclairage LED à économie d'énergie.

"Vous savez que certaines choses ne se produiront pas", a-t-il dit à propos des perspectives de la ville. "Vous savez que vous allez vivre une vie de mains."

Écrivez à Heather Gillers à heather.gillers@wsj.com

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