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Préparez-vous aux niveaux de dette nationale en temps de guerre et aux choix difficiles à venir – KEYT

Les gouvernements lancent un programme de sauvetage après l'autre dans l'espoir de prévenir une catastrophe économique alors que la pandémie de coronavirus sévit dans le monde, fermant des industries entières et coûtant des dizaines de millions de personnes à leur emploi.

Dans la plupart des pays, l'opposition politique à l'augmentation des dépenses financée par l'emprunt a disparu face à une éventuelle dépression mondiale. Mais les billions de dollars de soutien promis aux ménages et aux entreprises feront grimper les déficits budgétaires à leur plus haut niveau depuis la crise financière mondiale.

Et la frénésie d'emprunt pourrait entraîner une augmentation de la dette nationale pour rivaliser avec celle de la fin des années 40.

Le montant des mesures de relance déjà engagées atteint jusqu'à 20% du PIB dans certains pays, mais les économistes préviennent qu'il faudra probablement encore plus pour soutenir les travailleurs et les entreprises touchés par la pandémie. Dans le même temps, les recettes fiscales diminueront parallèlement à l'activité économique, creusant encore davantage les déficits.

Les déficits de nombreuses économies développées devraient déjà augmenter de 4% à 8% du PIB cette année, avec l'Allemagne et le Royaume-Uni près du sommet de l'échelle, selon Vicky Redwood, conseillère économique principale chez Capital Economics. Les États-Unis, le Canada, l'Italie et la France sont également parmi les grands dépensiers.

Redwood a déclaré que les déficits pourraient encore s'élargir car «les mesures gouvernementales augmentent toujours de jour en jour» et les fermetures nationales destinées à empêcher la propagation du coronavirus pourraient durer plus longtemps que prévu. Les garanties gouvernementales sur les prêts aux entreprises en difficulté pourraient également s'avérer plus coûteuses que prévu.

Mario Draghi, ancien président de la Banque centrale européenne, qui est réputé avoir sauvé la monnaie unique de l'Europe pendant la crise de la dette du continent, a récemment déclaré que les gouvernements doivent absorber, en tout ou en partie, la perte de revenus subie par le secteur privé.

"Des niveaux d'endettement public beaucoup plus élevés deviendront une caractéristique permanente de nos économies", écrit-il dans le Financial Times.

Draghi a fait valoir que les pays ont toujours déployé leurs bilans pendant les situations d'urgence pour protéger les citoyens et absorber les chocs économiques que le secteur privé ne peut pas. Les guerres – le meilleur précédent de la pandémie de coronavirus – sont presque toujours financées par l'augmentation de la dette publique, a-t-il ajouté.

Des niveaux d'endettement jamais vus depuis la Seconde Guerre mondiale

Aux États-Unis, la vague de dépenses de relance pourrait pousser la dette en proportion de l'économie à des niveaux jamais vus depuis la fin de la Seconde Guerre mondiale. Le Congrès a déjà approuvé trois plans de sauvetage, dont le plus récent est venu avec un prix de 2 billions de dollars, et d'autres pourraient être nécessaires.

Les augmentations de dépenses et les réductions d'impôts ont déjà fait grimper la dette du gouvernement américain à 17 000 milliards de dollars, doublant le ratio dette / PIB du pays à près de 80% depuis 2008. Selon Commerzbank, les programmes de secours pour les coronavirus approuvés jusqu'à présent porteront ce chiffre à 96% d'ici 2022. .

"Si le Congrès adoptait de nouveaux plans d'aide et si les dommages économiques étaient plus importants que prévu, le précédent record établi en 1946 (106%) pourrait être dépassé", a récemment écrit Bernd Weidensteiner, l'un des économistes de la banque allemande.

D'autres pays se précipitent pour garantir le financement de leurs plans de sauvetage en cas de pandémie. La Grande-Bretagne a l'intention de vendre aux enchères 45 milliards de livres sterling (56 milliards de dollars) de dette publique rien qu'en avril. C'est le total mensuel le plus élevé jamais enregistré, selon l'Institute for Fiscal Studies.

Mujtaba Rahman, directeur général pour l’Europe au sein du Groupe Eurasia, a déclaré que le coronavirus avait rapidement mis fin à un débat au sein du Parti conservateur du Premier ministre Boris Johnson sur l'opportunité d'augmenter les dépenses après des années d'austérité. Les aides ministériels admettent en privé que le pays sortira probablement de la crise avec une dette publique à plus de 100% du PIB, selon Rahman.

Réduire la dette

Les marchés financiers devraient facilement absorber cette nouvelle vague de dette, en particulier parce que les banques centrales se sont engagées à acheter d'énormes quantités d'obligations d'État dans le cadre de leurs propres efforts de relance.

Les économistes ne sont pas inquiets des effets à court terme de cette folie massive. La perspective d'une hausse de l'inflation provoquée par des vagues de relance, par exemple, n'est pas très préoccupante car la demande des consommateurs devrait rester modérée pendant la récession, même lorsque les fermetures sont assouplies ou levées.

Mais une fois la crise passée, la dette accumulée restera au bilan du gouvernement. Plus un pays a de dettes, plus il doit dépenser pour rembourser cette dette, laissant moins d'argent pour d'autres choses. Les faibles taux d'intérêt ont aidé le gouvernement américain à maintenir ses factures à un niveau bas, mais les taux pourraient augmenter à l'avenir.

Les pays qui souhaitent réduire leur niveau d'endettement devront probablement le faire au fil des décennies. Aux États-Unis, les niveaux d'endettement ont diminué rapidement après la Seconde Guerre mondiale parce que l'économie se développait rapidement et que les déficits annuels étaient restés faibles. Une main-d'œuvre croissante a également aidé.

Les enfants nés pendant cette période de boom vieillissent maintenant, ce qui signifie que la démographie travaille contre les États-Unis, ainsi que des pays comme l'Italie. Les dépenses publiques en soins de santé, par exemple, devront augmenter considérablement au cours des prochaines années. Autre facteur limitant: le coronavirus pourrait laisser de profondes cicatrices sur l'économie, suggérant que même une croissance modeste pourrait ne pas revenir avant des années.

"Ce ne sera pas une reprise qui ressemble à ce que nous avons vu après la Seconde Guerre mondiale, malheureusement", a déclaré Maya MacGuineas, présidente du Comité pour un budget fédéral responsable, un groupe qui suit les dépenses fédérales de Washington. MacGuineas a déclaré que les législateurs devraient faire des choix difficiles maintenant pour aider à réduire les déficits de l'avenir.

Des choix difficiles à venir

"Si nous donnons des chèques à tout le monde, nous devrions associer cela à une augmentation de l'âge de la retraite à partir de 10 ans", a-t-elle déclaré. «Si nous commençons à nous engager dans les infrastructures, nous devrions associer cela à une augmentation de la taxe sur l'essence… une fois que certains paramètres de l'économie montreront que nous sommes assez forts pour le faire.

Selon Redwood, Capital Economics, les pays dont l'endettement est similaire à celui des États-Unis, mais dont les perspectives de croissance sont plus limitées, seront encore plus difficiles.

Elle a déclaré que ces pays pourraient être contraints de réduire fortement leurs dépenses après la crise afin de réduire leurs déficits. Une autre option pour certains serait de permettre à l'inflation d'augmenter, ce qui peut stimuler la croissance et réduire la valeur réelle de la dette. Une troisième route est par défaut.

"Nous nous attendons à ce que certains marchés émergents empruntent cette voie, et l'Italie pourrait finir par le faire également", a déclaré Redwood.

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